在中国乃至世界佛教艺术史上,恐怕没有哪几个民族像藏民族那样,数千年以来,日复一日,年复一年地,把自己的神圣信仰和人生理想都融刻在一座座山崖,一块块巨石和一尊尊青铜上。我们甚至无法确切地统计,那些雕刻和供奉在神山、圣湖、路口、村落边、寺院里的佛教造像究竟有多少。面对着青藏高原难以计数的大大小小的佛教造像,我们更多地是惊叹,是一种什么样的伟大力量感召着,那些没有留下姓名的无数的艺术家,千百年来默默无闻地,拿着刻刀,一凿一锤地雕刻着他们心目中崇拜的佛菩萨的美好形象,从古至今,绵绵不断,以致形成了青藏高原最独特的人文景观,古朴雄浑、庄严优美的佛教造像艺术。
  藏传佛教艺术创始于公元7世纪的松赞干布时代,随着尼泊尔赤尊公主和唐朝文成公主的先后入藏,作为佛教重要象征的佛像及佛教艺术也从不同的国家和地区传入了西藏。从某个角度说,赤尊公主进藏时所带的释迦牟尼佛8岁像,以及文成公主所带的释迦牟尼12岁等身像几乎成了藏传佛教造像历史的开始。由此,经过一千三百多年的历史演变与发展,已经形成了浓郁的民族风格与地方特色。直到今天,造像艺术作为藏传佛教寺院学僧们学经修行的一个重要法门和内容,仍在继续发挥着弘扬佛法的积极作用。除了寺院以外,造像艺术在民间也广为流传。可以说造像艺术,尤其是石刻和擦擦在藏族地区是最具有群众性和民间性的佛教艺术种类,它的创作者之多,艺术作品之多在整个藏区堪称第一。
  藏传佛教造像艺术,主要由青铜造像、木刻造像、泥塑造像、石刻造像和酥油花造像五大部分组成。各种造像艺术产生的年代大体一致,都在公元7世纪的松赞干布时期;造像的内容也基本相同,一般包括9个方面的造像门类:
  1.佛像类:这类造像是藏区各种材料中数量最多的一类。包括释迦牟尼佛、强巴佛、无量寿佛、药师佛、无量光佛、不动佛、大日如来佛、三世佛(释迦牟尼佛、燃灯佛、弥勒佛)、三方佛(药师佛、释迦佛、阿弥陀佛)、七佛(毗婆尸佛、尸弃佛、毗舍浮佛、拘留孙佛、拘那含牟尼佛、迦叶佛)、五方佛(毗卢遮那佛、阿閦佛、阿弥陀佛、宝生佛、不空佛),八大药师佛、三十五佛等。像大昭寺文成公主所带的释迦牟尼12岁等身像,小昭寺赤尊公主所带的佛像,扎什伦布寺的强巴佛像,哲蚌寺的强巴佛像、萨迦寺的释迦牟尼佛像等都是藏传佛教佛像艺术的代表作品。
  2.菩萨类:菩萨造像在藏传佛教艺术中也占很大的比例。除观音、文殊、普贤、地藏菩萨外,观音和文殊菩萨的数量最多,常见的观音菩萨有双身观音、四臂观音、骑狮观音、十一面观音、千手千眼观音等。八大菩萨也是藏传佛教寺院中常见的菩萨造像,如文殊、弥勒、观音、普贤、大势至菩萨、虚空藏菩萨、地藏菩萨、除盖障菩萨等。
  3.度母类:在藏传佛教中,度母称作“卓玛”、“多罗母”。相传她是观音菩萨化现的救苦救难的菩萨。据《大日经》的说法,度母都是从观音菩萨的眼睛中变化出来的,共有21相,她们的身色各不相同,藏传佛教称她们为21度母。藏区寺院里最常见、最流行的度母造像便是白度母和绿度母。按照藏传佛教的说法,白度母是尼泊尔赤尊公主的化身,而绿度母相传是唐朝文成公主的化身,西藏的佛寺之中大多供奉有这两尊度母造像。
  4.佛母类:这类造像主要包括尊胜佛母、大白伞盖佛母、空行母、长寿三尊、吉祥天母、白拉母、狮面佛母、智行佛母、金刚地母等。她们是藏传佛教密宗供奉的女性护法神祇。按照藏传佛教的说法,佛母是诸佛之源,佛之所以成道全靠佛母赐予智慧,因而要敬拜佛母。佛母的另一层意思是指“佛以法为师,佛从法生,法是佛母。”
  5.护法类:护法神像也就是护持佛陀善法的神灵。佛教认为菩萨济世传播佛法之时,如果没有得力的护法人,则会佛道陨落。所以,佛教中才有许多的护法神存在。他们可以施益于众生,也可以摄受那些危害佛法的人,并且具有非凡的神通能力,具足法力,无往不胜,是藏传佛教寺院中供奉的重要神祇。这些造像有的是古印度婆罗门教和藏族原始本教神灵相结合的产物。常见的护法神像有四大天王像:东方持国天王、南方增长天王、西方广目天王、北方多闻天王。藏传佛教寺院的大门口一般都绘制和雕塑有四大天王的造像。另外著名的护法神还有玛哈嘎拉、班丹拉母、大黑天神、降魔阎尊、不动明王、金刚亥母、六臂依怙、战神、财神等。
  6金刚类:金刚造像主要是藏传佛教密宗修行中的本尊或护法神造像。密宗有许多本尊造像,其中最著名和常见的有大威德金刚、马头金刚、密集金刚、胜乐金刚、欢喜金刚、时轮金刚、金刚手、金刚撅、降阎魔尊等。藏传佛教寺院中的护法神殿和密宗殿都供奉有这些造像,其特征一般是以忿怒、威严的形象出现的,具有威慑邪恶的力量。
  7罗汉类:藏传佛教寺院中的罗汉造像一般是指十六罗汉像,也叫十六尊者像。相传最早的罗汉造像是从中原传播到西藏地区的。他们分别是:因竭陀尊者、阿氏多尊者、伐那婆斯尊者、迦里迦尊者、伐遮罗佛多尊者、跋陀罗尊者、迦罗加伐磋尊者、迦诺迦跋黎堕遮尊者、巴沽拉尊者、罗祜罗尊者、注荼半托迦尊者、宾度罗跋罗堕尊者、半托迦尊者、那迦希尊者、苏频陀尊者、阿密特尊者。此外还有十六罗汉侍从叫羯摩扎拉,也称“达玛”居士,相传她是观音菩萨的化身。西藏的十六罗汉造像大多是泥塑彩绘,其中以色拉寺、白居寺、哲蚌寺的十六尊者造像最为著名。
  8祖师类:祖师造像主要是指藏传佛教历史上各个教派的创始人,或是该教派著名高僧大德们的造像。故佛经说“始立法为人之师表者,创立宗派之人者,为祖师。”这类造像大多数出现在藏传佛教后弘期,时间大约在11世纪以后。其中以宁玛派创始人莲花生大师像出现的最早。其后,有噶当派阿底峡尊者、仁钦桑波大译师、仲敦巴;噶玛噶举派的玛尔巴尊者、米拉日巴尊者、塔布拉杰、都松钦巴、噶玛巴、帕木竹巴、唐东杰布;萨迦派的贡噶宁布、索南孜摩、扎巴坚赞、贡噶坚赞、八思巴洛珠坚赞等;格鲁派创始人宗喀巴大师、贾曹杰、克珠杰、历代达赖喇嘛、历代班禅喇嘛、绛央却杰、绛钦却杰等各教派创始人或堪布、格西等的人物造像。
  9.人物类:这类造像主要指自吐蕃以来,历代护持佛法的国王、大臣、王妃、著名文化人等的造像。如藏传佛教历史上常见的三大法王像:松赞干布、赤松德赞、热巴巾;文成公主、赤尊公主、金成公主、吞弥·桑布扎、噶尔·禄东赞、颇罗鼐王等历史人物的造像。